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Mixcomm和SiTune技术长联访:2022将会是毫米波的突破年

Mixcomm和SiTune技术长联访:2022将会是毫米波的突破年

毫米波(mmWave)通讯与5G及卫星通讯应用前端解决方案供应商MixComm,近期宣布与IC设计公司SiTune合作研发5G mmWave参考设计(reference designs)。MixComm与SiTune均为5G低功耗解决方案的供应商。

MixComm CTO 与共同创始人Harish Krishnaswamy以及SiTune共同创始人暨CTO/CPO Marzieh Veyseh接受DIGITIMES专访,分享对毫米波市场前景、半导体芯片缺货的影响以及卫星通讯市场机会的看法。以下为专访纪要。

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Harish Krishnaswamy在南加州大学获得电机工程博士学位,并在纽约哥伦比亚大学任教,在2016年共同创办了MixComm。MixComm

Marzieh Veyseh拥有加州大学Santa Cruz分校电脑工程、无线网络和电机工程的博士学位,为SiTune CTO/CPO与共同创始人。SiTune


问:请简述此次MixComm and SiTune的合作方式,预期的综效有哪些? 


Harish:MixComm是5G毫米波射频前端与卫星通讯应用解决方案的领导厂商,我们具备从天线到演算法技术的专业能力。MixComm选择与创新公司如SiTune合作,以供应客户低功耗sub-7GHz收发器与5G NR基带处理器(modem)产品,是因为我们希望提供客户端对端产品与参考设计,协助他们加速开发时程,最终的目的是希望让毫米波设备更容易部署与使用。我们特别期待这类「1+1=3」的夥伴关系,共同设计从基带处理器、收发器和毫米波前端的整体系统,以提升效能并提供新功能,例如阵列预先矫正(array pre-distortion)。 我们的技术发展蓝图以及进入市场的策略和SiTune互相呼应,因而两家公司决定成为策略夥伴。

 
Marzieh:SiTune很早就发现,在供应高品质产品之外,提供蓝图参考设计给潜在客户是非常重要的。这让客户发现原来早就有可行而且经过测试验证的收发器与基带数码信号处理器解决方案存在,可以省去很多摸索的时间,因此客户能加速推出品质更好的产品。SiTune的收发器功耗是业界最低的,而且有具弹性的操作界面,这对客户推出5G基础设备十份关键。此外,SiTune提供的功能组合可让客户将毫米波前端解决方案和sub-7GHz 前端整合一个界面上,而收发器的另一界面则可支持多种类的基带处理器。基本上,我们的角色是处於前段模块与数码基带之间,所以我们与MixComm 的夥伴进行策略合作,为提供全面端对端的参考设计给我们的客户而铺路。

 
问:SiTune 4月时加入了5G O-RAN Alliance,您对5G O-RAN的发展与前景的看法是?目前5G O-RAN 的市场规模大概有多大?未来5年预估的成长大概是多少?


Marzieh:O-RAN 旨在推动无线接取网络(RAN)的重组以实现多个目标,其一是创建一个虚拟化的网络,当网络堆叠可以在服务器上运行时,升级和维护的成本就会降低;其二是在界面方面创建开放性,允许创新的供应商(如SiTune)进入RAN市场,从而降低Open Radio Unit(O-RU)的功耗,并提供更好的BOM和TCO成本。现在,对於相关业者来说,采用Open RAN非常需要从供应商那里获得实作范例和技术引导方面的支持。 


我们认为O-RAN未来的机会很大,市场将不断成长,最终大多数4G设施将不得不被5G O-RAN的各种分割架构所取代。然而,在未来5年内,重点将是升级无线电和一般的硬件基础设施,以便在接下来的几年里将较高的网络分层迁移到一个完全虚拟化的环境。在这个阶段,有效的设计对於诸如Massive MIMO、毫米波、sub-6 GHz室内和室外RU以及小型基站等应用至关重要。


而这正是我们SiTune正在做的事情,我们有两个收发器解决方案,即IceWings和SnowWings,市场过去一直未有其他公司提供这方面的解决方案。这个领域的产品非常少,目前的产品要麽是高功率的,要麽是昂贵的。有了IceWings和SnowWings,客户可以根据他们对类比或数码基带界面来选择顶级的低功耗收发器,我们努力透过促进硬件架构来实现5G和5G O-RAN的推广。

毫米波(mmWave)通讯与5G及卫星通讯应用前端解决方案供应商MixComm,近期宣布与IC设计公司SiTune合作研发5G mmWave参考设计(reference designs)。MixComm与SiTune均为5G低功耗解决方案的供应商。

MixComm CTO 与共同创始人Harish Krishnaswamy以及SiTune共同创始人暨CTO/CPO Marzieh Veyseh接受DIGITIMES专访,分享对毫米波市场前景、半导体芯片缺货的影响以及卫星通讯市场机会的看法。以下为专访纪要。

问:目前芯片缺货的问题会否影响5G基站部署的进展?

Harish:目前毫米波5G基站的部署的确有受到一些影响,但不仅是因为全球半导体芯片缺货,也有其他的因素例如COVID-19(新冠肺炎)疫情,使得与客户之间互动变得挑战,也放慢了大型测试和到客户指定地点进行认证的速度。但值得注意的是,MixComm所制造的毫米波前端装置,未必需要使用CMOS技术制程,而是45/28/22纳米制程,因为这些技术正处於「效能—成本」权衡的最佳位置。当我们扩展到更小的节点时,毫米波的效能往往不会变得更好(事实上,在某些情况下,会变得更糟)。


这些较旧的制程但具有差异化的「毫米波功能 」制程,如GlobalFoundries(GF)的45射频SOI技术,受半导体短缺的影响相对较小。我们还发现,尽管客户的时间表推迟了几个季度,但他们的总体数量预测正在成长,因为疫情加剧了各地对大量信息无线通讯传输的需求,因为每个人都在家里工作,线上会议已成为主要的工作方式。


Marzieh:芯片缺货影响最大的是40纳米与更先进的制程,而我们是使用较低端的制程,所以比较不受缺货的影响。但大致而言,我们预期未来的客户可能会遇到这个问题,因此我们会预先计划作好准备,确认产量不会受到冲击。 


问:毫米波目前仅在少数国家有商业化的服务,你们预计毫米波基站的建设会在哪个时间点进入快速成长期? 


Harish、Marzieh:很确定的是,美国在5G毫米波通讯的商业化和部署是领导者,在日本和韩国也非常积极推动,而在国内也逐步升温,预期欧洲很快就会追随这样的趋势。分析师预估在近几个月, 5G毫米波通讯服务的推出和基站与固定无线接入CPE(Customer Premises Equipment)部署的活动会加速。这所有的因素加总起来,指向一个重要的信号:2022年将会是毫米波的突破年。 


问:据我们所知,5G O-RAN基站的毫米波参考设计在2021年下半就会登场, 与其他已经推出在市面上或是已经嵌入现有的5G基站的产品相比,你们的竞争优势是什麽? 


Harish 、 Marzieh:我们合作架构的产品有两大优势:低功耗与低成本。目前基站建设最大的瓶颈就是功耗问题。现有的解决方案太耗电,因此产生太高温度,导致芯片温度升高到一定程度,效能就会因受影响而不稳定,甚至失效。因此,功耗愈低,产生的热能愈低,解决方案也愈有效率。因此在温度限制的环境下,低功耗的解决方案,才能更有效率地发射毫米波信号,也不需要额外花昂贵的预算在建置温度控制解决方案上。 


问:你们现在已经有客户或之前的客户对此产品下订单了吗?


Harish、Marzieh:MixComm和 SiTune都有广泛的客户关系,已经有数家公司提出这类解决方案的需求。我们预期可以在年底开始与客户进行较深入的讨论。 


问:SpaceX的Starlink这类低轨卫星(LEO)计划与地面设备将需要很多零组件,因为这些低轨卫星每两三年就要掉到地面,需要不断发射新卫星进行填补。这是否会为Mixcomm 和SiTune 打开新的商机?


Harish:绝对是的,我们非常投入且积极争取毫米波卫星市场的机会,而且这是个令人兴奋的场域。就如你提到的,已经有许多商业卫星公司如SpaceX、亚马逊(Amazon)、OneWeb相继发射卫星到空中,此外也有强劲的国防卫星通讯需求,特别是可移动式的卫星通讯,意思是追踪卫星信号的地面装置是可以架设在车辆上的。那将淘汰掉传统安装在大型平衡环架(gimbal)上的天线,以平板电子稳定阵列(flat-panel electronically-steerable arrays)装置取代。这绝对是令人兴奋且利润很高的市场。这些地面装置使用数千个天线零组件,所以即便只装设中等数量的地面装置,所需要的天线数量还是很大。


同时,这会产生一些技术挑战。集成电路(IC)在输出功率、效率和降噪等效能上的表现需要极度优异。我们已经和主要的客户们解决了这些挑战,预期未来几年这个市场对MixComm和主要客户们都会是非常大的机会。而MixComm-SiTune的合作肯定也有机会在当中扮演重要的角色。这个生态系逐步纳入更多频段之後,就会需要灵敏而能接受广泛频段的接收器与基带处理器。业界也在讨论把卫星通讯与5G进行整合,这是卫星通讯令人兴奋的时刻。


Marzieh:作为接收器供应商,我们对此发展感到欣慰。考虑在士兵们可以把接收器放在背包中跑来跑去的应用场景,系统设计人员就会想要使用高效能而低功耗的接收器。我们相信两家公司有潜力继续在这些应用上进行合作。

编按:MixComm在美国时间10月14日宣布被Sivers Semiconductor以1.35亿美元收购。


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