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不怕苹果变芯 英特尔就怕有样学样

  • 陈玉娟/评析

苹果率先启动变芯计画,恐让「去英特尔化」效应恐在PC、服务器产业再度发酵。苹果

苹果(Apple) 23日正式发表自行研发的ARM架构处理器「Apple Silicon」,并宣告是「Mac历史性的一天」,首款机种预计年底推出,所有Mac系列芯片转换期约需2年。(WWDC 2020:Apple Silicon + macOS Big Sur 苹果桌面运算走向全新世代)

事实上,苹果Mac系列芯片将采自研芯片的消息早已盛传多年,对2年后可能将断了苹果Mac每年1,900万颗处理器大单的英特尔(Intel)而言,相当清楚早晚都要面对,因此近年已全面展开转型,高毛利的资料中心平台营收比重持续上升,应可填补苹果大单3~5%营收缺口,然而,英特尔最为担忧的恐非苹果,而是其它PC品牌客户的跟风效应。

随著苹果「Apple Silicon」登场,再次给了高通(Qualcomm)、联发科,甚至是NVIDIA、华为海思等芯片大厂抢食x86 PC平台版图的大好机会,PC品牌业者应会开始投入ARM架构处理器平台PC开案,此外,ARM架构气势再起,高通等业者也可能重启服务器芯片研发,「去英特尔化」效应恐在PC、服务器产业再度发酵。

追求软硬极致集成 苹果早有异芯

苹果近年来正有条不紊的将自研芯片大计推进至各主力产品线其中,ARM架构A、S系列芯片已用于iPhone、iPad、Apple Watch与Apple TV等产品,效能表现优异且庞大需求规模,明确掌握研发成本费用与开发进度。

当中值得一提,iPhone、iPad推出前,苹果曾找上英特尔合作,希望能为其提供Atom客制化处理器平台,然因价格等合作细节谈不拢最终告吹,此决定也让英特尔下个十年错过行动装置商机爆发世代,苹果则是一跃成为行动装置巨擘。

而早在2017年4月时,苹果就预告将自行开发GPU技术,未来15个月~2年期间将终止与英国GPU业者Imagination的合约,由于Imagination早于iPod时代就与苹果展开合作,获利高度仰赖苹果,解约消息传出,也使得Imagination营运面临危机。目前苹果GPU技术发展快速,已如预期逐步摆脱Imagination,多款iPhone和 Apple Watch产品已采用自行设计的GPU。

一直以来,业界就预估苹果下个目标将是Mac系列去英特尔化。苹果Mac系列在2018~2019年出货总量约在1,800万~1900万台左右,位居全球PC市占第四大,对比其它PC竞争对手,品牌实力及用户黏著度最高,且型号机种属性鲜明,不采机海战术,因此平台规格亦相对简约。

苹果Mac系列会舍弃英特尔,转采ARM架构自研芯片,实现全系列装置采用自研芯片已不是新闻。事实上,一开始Mac亦非采用英特尔处理器,早在1994年就以IBM的PowerPC处理器取代摩托罗拉的68000,而在2006年初则是转向拥抱英特尔x86,当时苹果展示采用英特尔双核心处理器的MacBook Pro,也公布实测数据,其整数运算效能较PowerBook G4增加4~5倍,紧接著苹果2006年11月宣布全新MacBook系列全面采用英特尔Core 2 Duo 处理器,效能较上代产品快上25%。

而英特尔为拉拢苹果,2005年就于美国奥勒冈州工厂特为其设立「Apple Group」,展现全力支持苹果的诚意,然自2015年起,市场就盛传苹果Mac系列有降低对英特尔x86处理器的依赖,2018年推出的采用A12X Bionic处理器的iPad Pro时,就强力宣称效能已不输一般入门级NB。

PC业者就表示,英特尔近年10纳米制程出现延迟,新旧平台转换失序明显影响了苹果Mac新机上市时程,最重要是苹果认为Mac装置出货规模够大,全面扩大零组件供应链掌握度,以及集成生态系统方能令消费者忠诚度更为提升,进而带动各装置销售表现,一直都是目标所在,也因此更加深自研芯片决心。苹果23日真的宣布自研芯片大计,操作系统、应用软件程序等调整重大工程应已完成,效能至少也达Witnel平台入门级机种水平,由于苹果已信心预告2年后Mac将将全面转换自研芯片,英特尔每年失去近2,000万颗PC处理器订单已成事实,成为苹果加自研芯片大计最大受害者。

ARM芯片若进军服务器 才是英特尔最大危机

而英特尔的危机恐不仅于此,ARM NB早于2012年底便现身市场。微软2012年发表Windows 8的同时,亦发布专为ARM架构设计的Windows RT版本,但Windows RT雷声大、雨点小,2013年多家NB业者因Windows RT平板、NB销售惨淡,陆续退出供应行列,2015年最后一款采用Windows RT的诺基亚(Nokia)平板停产后,Windows RT宣告走入历史。

微软Windows操作系统增加原生支持ARM-based芯片运算架构,初期合作伙伴包括高通、NVIDIA与德仪(TI)等芯片厂,共同建构WOA (Windows On ARM)联盟,并与NB品牌厂三星电子(Samsung Electronics)、华硕、戴尔(Dell)、联想与惠普(HP)等展开合作。微软Windows RT首战失利的原因,除了强推自家结合平板与NB功能的Surface装置,与品牌业者争利外,还有设计不够周全,因为Windows RT是针对具有超长电池使用时间的轻量型计算机的最佳化Windows操作系统,且Windows RT版本预先安装在配备ARM处理器的装置上,消费者无法单独购买Windows RT。

另外,Windows RT未包含Windows Media Player、Windows Media Center等,且仅能执行内建的应用程序,或是从Windows市集下载的应用程序,在软件支持生态圈远不及英特尔x86架构处理器平台。

2017年底,高通卷土重来再次挑战英特尔x86势力,虽然效能与软硬件集成表现仍不如预期,使得销售雷声大雨点小,然随著苹果自研芯片上路,再次给了高通,或是联发科、NVIDIA、海思等芯片业者抢食PC版图的信心,由于苹果向来是业界产品、技术趋势风向领导者,且此次也宣布原生的应用程序已完成支持,亦与Adobe、微软展开合作,加速其应用程序如 Lightroom、Photoshop 与Word、Excel、PowerPoint等可支持苹果Mac芯片,预计PC品牌也将跟进「去英特尔化」走势,开始增加高通等非x86平台比重。

不过仍有PC业者认为,苹果花了15年才做到,高通、联发科等芯片业者短期内应难实现,因此,品牌PC业者非x86 PC机种开案比重应不高。此外,ARM架构芯片导入PC,对于英特尔而言应该几年内不致造成营运重创,未来随著效能、软硬件集成度大幅强化,ARM架构芯片业者再次进军服务器,恐才是英特尔的真正危机来临。

英特尔屡失良机 台积电获益最大

随著苹果筹划10多年,Mac自研芯片大计终于上路,坚定决心与庞大研发及银弹也令众厂望尘莫及,同时说是苹果是英特尔的天敌,一点也不为过,从英特尔低估苹果实力,Atom系列错失苹果iPhone大单,再到2010年iPad现身,打遍天下无敌手,英特尔最终也在难以获利下弃守平板战场,而2019年以10亿美元将大部分智能型手机调制解调器业务售予苹果,于5G商机爆发世代,退出了智能型手机数数据芯片战局,现在又确定2年后没了PC处理器大单。苹果自2007年崛起到现在登上高峰,英特尔屡次错估情势与市场需求,一路遭苹果踩著向上爬。

值得一提的是,在手机供应链领域,苹果先前全面去三星化,而最索尼拱ARM架构Mac系列,则是去英特尔化,最大受益者都是台积电。由于三星自家亦有NB产品线,而近年苹果订单亦由台积电所包下,台积电拿下Mac系列自研芯片大单已是确定,包括年底首发与未来2年机种采用5纳米等制程,苹果对台积电营收贡献持续扩大。