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协作机器人产业先驱Rethink Robotics宣告倒闭

  • 萧菁菁
制造协作机器人Baxter和Sawyer的企业Rethink Robotics宣告倒闭。法新社

知名协作机器人(Cobot)制造商Rethink Robotics宣布倒闭,引起机器人产业一片哗然,有分析指出,机器人企业经营不易,纵使Rethink Robotics虽然获得知名投资者的赞助,但须承受众多压力,宣布倒闭并不令人意外。

Rethink Robotics创立于2008年,由麻省理工学院(MIT)教授Rodney Brooks创立,Brooks也是扫地机器人企业iRobot的创办人之一。Rethink Robotics早期提出协作机器人的概念,并分别在2011年和2015年先后推出了两款协作机器人Baxter和Sawyer。

Rethink Robotics迄今获得1.5亿美元创投资金,包括来自GEVent.、Highland Capital Partners和亚马逊(Amazon)创办人Jeff Bezos旗下投资企业的资金。

Rethink Robotics并未说明真正原因,仅在一份声明表示,由于未获致预期中的商业成功,再加上一项收购Rethink Robotics的计画最后一刻告吹,Rethink Robotics决定关门,公司已经积极为所有员工找出路,将会尽可能地安排他们到其它机器人企业。

根据Tech Crunch报导,关于Rethink Robotics倒闭的传言已经在机器产业流传一段时间,但不代表该公司正式宣布关门所带来的冲击会被抵销,毕竟Rethink Robotics是活跃于研究机构和仓库的知名协作机器人Baxter和Sawyer制造者。

美国先进自动化产业协会(Association for Advancing Automation)总裁Jeff Burnstein表示,Rethink Robotics和该公司创办人Rodney Brooks都是业界重要先驱,但如同机器产业的其它新创企业,并不是每件事情都可以顺利进行,早期产品有时会不如预期,或者新点子无法让市场立刻接受,有时其它市场的企业很快就引起注意,显然Rethink Robotics受到其中部分因素的影响。

在机器产业,企业经营不易,Rethink Robotics关门大吉或许并不令人意外。Rethink Robotics拥有约100名员工,曾经筹资近1.5亿美元,但这些资金似乎仍无法长期支持这家公司。

假使时间倒退到2012年,亚马逊(Amazon)可能会看上Rethink Robotics,因为当时亚马逊正在打造自己的仓库机器人大军。2年后,创立Google机器人部门的Andy Rubin离开时,Rethink Robotics对Google而言或许是另一个好选择。即便是现在,软件银行(SoftBank)也可能捧著大笔钞票上门,让Rethink Robotics得到足以延续命脉的活水。

但Rethink Robotics最终还是倒下,似乎是承受各种压力所致,如同2014年Willow Garage一样,这家公司的PR2机器人曾经是全世界大学机器人实验室内的熟悉角色。