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解决机器人客制化开发困难 控制系统朝兼容通用平台化发展

Mujin的机器人控制器,将带领工业机器人进入一如PC的平台与组装化时代。图为多台机器人协作现场。法新社

从德国政府决定支持工业4.0(Industry 4.0),创造新的自动化生产与无人工厂时代起,自动化应用核心的机器人技术,一方面被看好市场将明显扩大,另一方面要如何解决不同产业需求的客制化问题,以及不同厂不同系统的机器人如何协调运行,则成为须立即解决的课题。

类似的课题过去也出现过:1960~1980年代的计算机业界,可说是百花齐放,但各厂的操作系统与接口不同,同样成为企业IT系统建置的困难;问题的解决,在IBM兼容PC平台出现,让众多厂商可以用PC平台发展自己的技术与事业。现在的机器人产业,便想模仿PC的前例,建立通用平台扩大机器人产业范围。

IBM兼容PC平台的重点,是美国半导体大厂英特尔(Intel)的x86架构CPU,以及美国PC操作系统大厂微软(Microsoft)的MS DOS与MS Windows操作系统;现在工业机器人领域的英特尔与微软,至少对日本机器人产业而言,据日经电子(Nikkei Electronics)杂志报导,就是新创企业Mujin的机器人控制系统。

Mujin创业于2011年,到2019年4月底为止,引进该厂机器人控制器的日本工具机与工业机器人大厂,已有7家:欧姆龙、川崎重工、Densowave、不二越、三菱电机,安川电机、与发那科。工具机大厂大隈(Okuma),则将在2019年6月加入这个团队。

Mujin的机器人控制器,能获得这些自己也有控制器技术的日本机器人大厂采用,主因有二:1,该厂控制器可以直接控制机器人,如大隈将上市的Armroid,但也可以当成现有机器人控制器的服务器,协调不同厂商机器人作业,成为共通平台;2,Mujin引进深度学习(deep learning)技术,可大幅简化设定作业,降低用户门槛。

由于Mujin的机器人控制器事业设定成功,现在出现竞争者,2013年在斯洛伐克设立的新创企业Photoneo,以3D影像处理控制为卖点,获得丹麦机器人大厂Universal Robots、瑞士机器人大厂艾波比(ABB)、史陶比尔(Staubli)、德国机器人大厂KUKA采用,日本机器人厂也将Photoneo机器人控制器列为备用对象,成为Mujin重要的竞争对手。

虽然现在尚难断定Mujin与Photoneo鹿死谁手,亦或是有第3家竞争者后来居上,但机器人产业势将如PC产业,进入平台厂与组装厂合作阶段,则已不容质疑。

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