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日新创从小处着手建立农业机器人事业

日本新创企业针对小农市场,开发利基型机器人无人机等农机服务,适用于东亚地区特有山区田地环境。图为Nile T-19。Nileworks

日本少子高龄化冲击最大的产业是农业,而且日本山区田地比例明显高于欧美,这带来日企积极研发人工智能(AI)、机器人、自动驾驶等新技术的农业应用,现有大企业如井关农机(Iseki)、久保田(Kubota)、山叶发动机(Yamaha Motor)等,倾向现有设备改良,新创企业便另觅他途,创造低成本的新应用。

比方无人机企业Nileworks的农用无人机Nile T-19,强调的是专门针对稻米进行一株株自动检查与农业喷洒,接下来要发展针对小麦与大豆的检查喷洒技术,以无人机与影像辨识技术取代人力密集作业,目前每台无人机单价订为550万日圆(约4.9万美元)。

5万美元的无人机听来很贵,但传统农机动辄超过10万美元,而且没有万能农机,不同农作物需要不同的机械,企业或大规模农家还有可能采购多种设备,小规模农家常需仰赖农会等机构的设备支持,自己不一定买得起这些设备,这就是新创企业锁定的农机市场。

除了出售以外,也有出租服务,如机器人新创企业Inaho从2019年5月起推出机器人出租服务,该厂的自动采果机器人可以缩减人力,原本需要4人收成的温室,用这款机器人后就可减为1人;另有专门开发机器人软件的Unirita,正在开发能收成多种果菜的机器人控制软件,预定2020年上市。

欧美在自动化农机技术方面,目前领先于日本,但原因不在于日本农家保守,而是东亚地区多山多梯田的特性,不适合大型农机使用;而从多山多梯田地理特性衍生出来的人文特性,就是难以大举投资的小农多,构成引进先进农机的另一个障碍。

因此日本的智能农业科技,尤其是农机厂的自动农机,锁定的就是整个东亚与东南亚市场,一如Nileworks社长柳下洋表示,日本农业无人机市场规模最多2万~3万架,而印度市场至少是日本的50倍,中国大陆市场甚至是100倍,向海外发展才有活路。

当然,中国大陆是无人机大国,农业用无人机种类众多,因此柳下洋表示他们无意与其它厂商正面竞争,而是要找出自己的利基市场,站稳脚跟,2019年先在日本达成销售100架的目标,2021年希望能做到全球销售超过2,000架。而该厂的影像辨识技术,就是站稳利基市场的关键。

台湾地形气候与农业人文都类似日本,也有相同的农机需求,是否能发展类似事业,或有与农政单位沟通检讨的机会。