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老龄化社会推动照护机器人市场成长

新保Shinbobo机器人可透过行动装置的App,远程监控家中动态和录像。新光保全

随著ICT技术的不断进步,机器人的应用范围也随之扩大,虽然工业用机器人至今仍是机器人产业的驻留,但服务型机器人市场也开始有明显进展,举凡智能住宅、智能家电、无人车,照护、导览、扫地、教育等应用,都有服务型机器人表现的机会。

日本将照护机器人列入国家计画

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Pepper机器人即使只是作为聊天陪伴的角色,依然得到老人们的欢迎。Wikipedia

尤其是照护机器人,未来需求将会愈来愈多。工研院预期,2020年照护机器人全球产值将逾170亿美元(约5,100亿新台币),需求将胜过工业用机器人。

照护机器人的成长需求,来自于全球有不少国家已进入高龄社会,行政院报告推估,台湾65岁以上人口在2018年已超过总人口的14%,预计在2025年超越20%,成为超高龄社会。

但平均寿命虽然延长,并不代表健康状况依然正常,机能退化与慢性疾病缠身的老人将会愈来愈多,预计2036年台湾65岁以上人口将达475万人,其中失能人口占22.5%达107万人,连带也带起照护人力的需求。但许多高龄社会同时伴随著少子化的问题,导致提供医疗与长照服务的工作者,可能会跟不上市场需求。

世界卫生组织已提出警讯,全球到2035年将会缺少1,290万的医疗工作者,面对照护人力短缺的问题,各国纷纷提出解决之道。在亚洲国家中,最早迈入超高龄社会的日本,也是少子化问题最严重的国家之一,照护人力缺口的问题自然也更加严重。

从2009年起,日本就已将服务型机器人纳入国家计画中,根据国际机器人协会(IFR)的资料指出,日本经产省自2015年起已提供47亿日圆的补助,鼓励业者创新研发,日本厚生劳动省更斥资52亿日圆,在2017年3月底前已向5,000个机构推广照护机器人相关服务,让机器人可以在第一线协助照护工作。

例如在东京的Shintomi安养院利用软银的Pepper机器人,带著老人唱歌、做运动,日本产业技术综合研究所研发的陪伴机器人Paro,以及Sony的机器狗Aibo,也都以聊天陪伴的角色,得到安养院老人们很大的欢迎。

照护机器人已走入家庭

台湾投入照护机器人研发时间其实相当早,新光保全董事长林伯峰在2004年还是总经理时,就已观察到日本服务型机器人的发展趋势,与当时的中正大学校长罗仁权开发完成新保1号机器人,是台湾首台保全专用机器人,历年来共研发8款机器人,并以新保6号持续发展,在2016年初正式量产「新保宝Shinbobo」远程遥控摄影机器人,用以关心家中长辈、孩童或宠物,让服务型机器人真正走入家庭。

新保Shinbobo机器人身高仅15公分,重约300公克,头部是IPCAM摄影机,透过行动装置的App或PC计算机,远程监控家中动态和录像,也可遥控机器人移动,包括前进、后退、左转、右转及360度旋转。当使用者想看特定目标时,例如想看小婴儿或想和家人说话,可遥控机器人至目标地点撷取影像,或是藉由腹部的喇叭,对家人说话。当然,如果发现异常状况时,也可利用发话功能提醒家人。

成本及设计仍有进步空间

虽然服务型机器人在照护市场有其需求,但目前仍有不小的阻力。最大的障碍就是成本,目前的照护机器人售价约在20万至40万日圆左右,即使有政府补助,不管是一般家庭或照护机构,都不见得能负担机器人采购及维护的费用。

虽然日本政府预测,服务型机器人市场在2020年会成长到543亿日圆(约144亿新台币),是2015年的3倍,然而还是很难达到损益两平。但由于机器人对于减轻照护者压力有很大的成效,尤其是面对2025年,日本估计将短缺38万至50万名照护人力,服务型机器人仍有非常高的市场潜力。

另一个让人担心的问题是,照护机器人目前还无法像人类一样,理解人类细微的表情或行为暗示,以及做精细的动作(例如协助病患刷牙),无法真正地取代人类照护的工作。但即使只能发挥陪伴的功能,照护机器人也已被证明有相当高的价值。根据日本全国性的调查,机器人让超过三分之一的安养院老人更加活跃、自主,显示它们对老人的心理有正面影响。

事实上,照护机器人不一定只是用来照护病患,对减轻照护者的压力,也有一定程度的贡献。日本专营高龄者住宅相关业务民间公司ORIX Living在2018年9月,利用网络方式以40岁以上男女总计约1,200人为对象,进行关于看护议题的问卷调查,就发现「积极接受」、「如果被推荐的话也可以接受」的正面回应达84.3%以上,理由多半是「不用顾虑机器人的感受」。这项调查结果,也是自2011年开始调查以来,民众对照护机器人的接受度创下新高。

长照服务人力缺口  造就照护机器人商机

至于台湾,虽然老年人口比例比日本低,但台湾的老年人口成长率是亚洲最高,未来势必也会面临和日本一样的照护缺口问题。虽然政府正积极推动长照2.0,照顾服务(含居家服务、日间照顾、家庭托顾)2019年1至3月服务人数10万3,506人,较2018年同期7万5,727人,成长 37%,但对照未来10年内至少会有超过72万人需长期照顾,照护人力的缺口问题显然仍有待解决。

此外,照护机器人的主要服务对象因为是老人,因此在功能设计需要有诸多考量。台湾大学人工智能与机器人研究中心傅立成教授指出,考量到失智病人在后期会有较强大的情绪起伏,照护机器人必须要具备亲切及人性化的外观,才能适当地给予老人安慰。照护机器人也必须要能感测人的认知和情绪,表现出友善的互动。

长照人力资源开发无法追上人口老化速度,已是不争的事实,政府宜将照护机器人纳入长照政策,积极开发各种照护功能的机器人,如爬梯、助行、协助进食等,机器人进入人类的生活已势在必行,乐龄照护市场将会是非常重要的试金石。


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