智能应用 影音
Microchip
20210512_DForum台北工厂

从西部联合公司到康乃尔大学

  • 林一平

林一平手绘之希伯里(左)与康乃尔(右)。林一平提供

在美国有一家资通讯公司的业务转型相当特别,这家公司是西部联合公司(Western Union Corporation),他们甚至曾经提供标准时间的报时服务。标准时间于1870年起由西部联合公司提供,号称「国家的计时员」(Nation’s Timekeeper)。

西部联合公司以电报业务起家,是美国当时最大的运营商。它建置第一部股票报价机,由电报在准确的时间点传送股票行情。之后更买下了格雷和爱迪生的电话专利权,与贝尔电话公司对抗。后来双方达成协议,由西部联合电报公司承认贝尔的专利权,交换条件是17年之内分享贝尔电话公司收入的20%。

当电话机于1876年初次展示后,西部联合电报公司很快的做评估,并在其内部的备忘录下了结论:「Telephone has too many shortcomings to be seriously considered as a means of communication. The device is inherently of no value to us.」换言之,电话机被认为是「无三小路用」,丢到垃圾桶可也,因此不将电话的商业潜力当一回事,错失良机。

当时大家都想象不到,贝尔电话公司后来会取代最大的西部联合电报公司的地位,成为电信业的巨人。1879年西部联合公司卷入芬得比兹与高得(Vander bilts and Jay Gould)之纷争,经过一场法庭之外调解,该公司放弃所有电话事业之专利、要求权利与设施,遂终止和贝尔电话公司的长期竞争。西部联合公司虽放弃电话业务,仍持续利用电报专注于金融转帐 (Money Transfer)。直至2006年2月,西部联合公司才结束电报业务。而台湾则早在1991年9月10日起就停办岛内电报业务。

西部联合公司成立于1851年,第一任总裁是希伯里 (Hiram Sibley)。希伯里是很有生意头脑的人,早在1840年,他就和摩斯以及康乃尔 (Ezra Cornell)首创由华府到巴尔的摩的电报服务。1855年时,康乃尔将他一家经营不善的电报公司和希伯里合并,成为今日西部联合公司的前身。希伯里曾怀抱著理想,想建立一条通过白令海峡 的海底电缆,以连结美国与俄国。可惜他的壮志未成。

康乃尔是康乃尔大学 (Cornell University)的创办者。他期待将康大办成一所全科型的新式大学,教授内容从文学名著至自然科学;自理论研究扩及实际应用,无所不包。此一理念最终成为康乃尔的校训:「我将建立一座任何人在此都能找到所有学科教育的机构」(I would found an institution where any person can find instruction in any study)。康乃尔经营西部联合公司相当成功,而创办大学,亦达到一流水平。

现为交通大学资工系终身讲座教授暨华邦电子讲座,曾任科技部次长,为ACM Fellow、IEEE Fellow、AAAS Fellow及IET Fellow。研究兴趣为物联网、行动计算及系统模拟,发展出一套物联网系统IoTtalk,广泛应用于智能农业、智能教育、智能校园等领域/场域。兴趣多元,喜好艺术、绘画、写作,遨游于科技与人文间自得其乐,著有<闪文集>、<大桥骤雨>。